USB Flash drives (IMAGE: EDans)Durante aproximadamente unos quince años han formado una parte prácticamente constante de nuestro escenario tecnológico. Los discos USB o flash drives fueron inventados en IBM en el año 1998 como una alternativa a los diskettes para los míticos portátiles ThinkPad: IBM publicó un disclosure al respecto el mismo año 1998, pero no patentó el invento, y contrató para su diseño y fabricación no exclusiva a la empresa israelí M-Systems, que sí registró la correspondiente patente, y algunas más en torno a ello.

Los primeros discos USB fueron fabricados con el nombre Disgo, en capacidades de 8MB, 16MB, 32MB y 64MB. Al ser un producto de diseño y fabricación muy simple, fue rápidamente copiado por fabricantes asiáticos, que empezaron a vender productos similares a precios cada vez menores. En muy poco tiempo, se popularizaron tanto que pasaron a ser un soporte habitual para merchandising, una forma de distribuir documentos y presentaciones en eventos, o un objeto que muchos llevábamos prácticamente siempre en algún bolsillo o maletín. En el IE, el primer disco USB lo llevé yo en un bolsillo en el año 2002, y tras comprobar que en aquella época, los conectores USB de las clases estaban deshabilitados por seguridad, lo llevé al departamento de soporte para que lo evaluasen, donde tomaron la decisión de habilitarlos en cuestión de pocas horas. En muy poco tiempo, se habían convertido en ubicuos: el objeto en el que la inmensa mayoría de los profesores y alumnos llevaban sus documentos y presentaciones… y el más frecuentemente olvidado en los ordenadores de las clases. En la foto, una pequeña porción de mi colección de discos USB: cada vez que llega uno a casa, lo metemos en una caja, en la que creo que debe haber tanto almacenamiento, que si los conectásemos todos, podríamos montar un pequeño datacenter :-)

En muchos sentidos, la popularización del uso del disco USB en el IE fue, realmente y visto en retrospectiva, un paso atrás: en aquella época, la infraestructura tecnológica de la casa ya ofrecía a todos los profesores un directorio accesible fácilmente desde cualquier sitio en el que almacenar sus documentos y presentaciones, que cumplía perfectamente la misma función de una manera sensiblemente más segura y sin inconvenientes dignos de mención. Sin embargo, la comodidad percibida del disco USB, su ubicuidad y su bajo coste determinó una adopción rapidísima, sin que necesariamente fuese la mejor opción o la más segura.

Ahora, la misma compañía que los inventó, IBM, acaba de prohibir su uso a sus empleados, generalizando y oficializando una política que muchos departamentos habían adoptado ya hace algún tiempo. Las razones son evidentes: los sistemas de almacenamiento portátiles suponen un riesgo de seguridad importante y muy poco controlado. La “promiscuidad” de esos aparatitos, que van por todas partes enchufándose en cualquier puerto sin precauciones, puede acarrear desde la transmisión de virus o programas maliciosos, hasta su simple pérdida, con riesgo de difusión involuntaria de documentación corporativa potencialmente sensible. Cuando alguien encuentra un disco USB, lo habitual es que lo enchufe para comprobar su contenido (sea para borrarlo y quedárselo, o para intentar proceder a su devolución), y aunque su contenido puede protegerse con contraseñas o cifrado, la realidad es que muy poca gente lo hace.

El sustituto natural de los discos USB es, lógicamente, una nube cada vez más ubicua. Cuando comenzamos a utilizar este tipo de almacenamiento, la alternativa de conectarnos a la nube era, como mínimo, comprometida: ni el ancho de banda disponible era el que es ahora, ni teníamos, en muchos casos, garantía de tener conexión cuando la necesitásemos. Hoy, en la mayoría de los casos, esos problemas están razonablemente solucionados, lo que convierte a los aún ubicuos discos USB en una solución obsoleta, que ofrece más potenciales inconvenientes que ventajas, y que en muchos casos, como en el de la última generación de portátiles Apple, que únicamente equipa conectores USB-C, obliga a utilizar un adaptador. En no mucho tiempo, veremos los discos USB como hoy vemos un diskette, un dispositivo del pasado que únicamente nos evoca una cierta ternura y al que recurrimos únicamente en caso de necesidad. Si aún los utilizas habitualmente, vete pensando en el servicio en la nube con el que podrás sustituirlos, o en alguna otra alternativa más razonable y más acorde a los tiempos.

 

Al tratarse del primer cambio en el tipo de conector del estándar USB, el nuevo formato USB Tipo C tiene frente a sí un gran reto para lograr que las personas migren por completo a esta nueva tecnología. Y sumándose a este reto, los cables USB Tipo C han tenido que enfrentar una maña reputación propiciada por cables que destruyen laptos y smartphones.

Después de la polémica iniciada por un ingeniero de Google y que Amazon continuara al eliminar de su tienda los cables problemáticos, ahora la USB-IF ha establecido medidas para solucionar los problemas de seguridad para los usuarios.

La medida consiste en un protocolo que se ejecuta antes de que los dispositivos intercambien datos o haya paso de electricidad, por lo que de no cumplirse el nuevo estándar durante el protocolo, se evita que haya daños físicos.

A pesar de todo, la adopción del USB C ha sido bastante acelerada, ya que a la fecha aún existen muchas personas que jamás han utilizado la versión 3.0 y que en cambio llegarán al USB C por medio de dispositivos móviles y laptops que ya lo están incorporando, como en el caso de la MacBook de 2015, las Chromebook o smartphones como el Lumia 950.

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No cabe duda de que los smartphones están moldeando el mundo a partir de la relevancia que han cobrado en la vida diaria de millones de personas. Uno de los cambios que se ha desatado a partir de esta tendencia, es el diseño de vehículos, y estos cambios están por llegar al transporte público, con los primeros autobuses preparados para la vida contemporánea.

Según voceros de Nueva York, pronto estarán circulando en las calles 2 mil autobuses de alta tecnología, completamente preparados para brindar las comodidades necesarias para la ajetreada vida actual: Wi-Fi y puestos USB para cargar dispositivos.

Autobuses NY

De acuerdo con Mashable, esta actualización representa un cambio del 40 por ciento de la plantilla total de autobuses que circula en Nueva York, y el proceso para renovar las unidades se extenderá por los siguientes cinco años.

El Wi-Fi será gratuito y cada autobús contará con entre 33 y 55 puertos USB para que los pasajeros puedan cargar sus celulares mientras viajan.

Asimismo, las unidades contarán con pantallas LCD para desplegar distinta información de interés para los pasajeros, como las paradas, la ruta, estaciones, transbordos, y posiblemente publicidad, de forma análoga al esquema manejado actualmente por el Metrobús de la Ciudad de México.

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El cable Micro USB vino a estandarizar el conector de miles de modelos distintos de dispositivos, sin embargo, Apple continúa utilizando su propio formato de conector, lo cual ha creado una especie de duopolio en este sentido, y para aquellos que utilizando distintos dispositivos, o que simplemente buscan de tener un cable siempre a la mano, ahora podrán tener un sólo modelo para dispositivos sean iOS o Android.

Por medio de un modelo de crowdfunding, un grupo de ingenieros buscó apoyo para fabricar un cable que pueda ser compatible con dispositivos Android, Windows o cualquier otro que utilice el estándar Micro USB, y con los dispositivos de Apple, en específico, los que utilizan el conector lighting.

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El cable funciona tanto para cargar los dispositivos, como para transferencia de datos, esto en los los sistemas Android y iOS por igual.

El proyecto se encuentra actualmente en Kickstarter recaudando fondos, y las personas que decidan apoyar con dinero recibirán los primeros cables a partir de abril.

Cabe resaltar que la propuesta llega en la etapa tardía del estándar Micro USB, el cual está a punto de ser sustituido por el USB Tipo C, el cual presenta múltiples mejoras respecto al formato actual, aumentando la capacidad de cargar gadgets y acelerando la transferencia de datos.

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El estándar USB ha revolucionado de forma directa o indirecta muchos aspectos de la tecnología, y por ello, de la vida cotidiana. Por ejemplo, la memoria USB revolucionó la forma de almacenar y transportar archivos, y el estándar permite que una gran cantidad de dispositivos sea compatible con infinidad de productos y gadgets.

Ajay Bhatt es el nombre del principal responsable del auge que este estándar de conector logró imponer en el mercado.

Ante la pregunta de cuánto dinero ha ganado Bhatt con su revolucionario conector, la respuesta es: cero.

Sin embargo, para el ingeniero de Intel el dinero no es la cuestión por la cual busca innovar en su trabajo. Ajay Bhattes responsable de grandes proyectos como el puerto PCI Express, el USB y el AGP.

En entrevista con Business Insider, el inventor indio declaró que el objetivo de sus investigaciones, más allá de buscar retribuciones económicas por su trabajo, busca generar un cambio en el mundo, por lo que sus nulos beneficios económicos por la utilización del estándar USB en millones de dispositivos alrededor del mundo está bien para él.

El estándar USB está cumpliendo 20 años. Intel planificó este tipo de conector como gratuito, lo cual colaboró significativamente en la distribución masiva que este estándar posee actualmente.

Del USB original se han desprendido distintas versiones y varias, como el 1, 2 y 3.0; el micro, mini y ahora el Tipo C, el cual promete ser el siguiente gran estándar que unificará el tipo de conector utilizado por la mayor parte de los dispositivos electrónicos alrededor del planeta.

En el campo de la tecnología, la compatibilidad con la mayoría de los dispositivos en el mercado es un factor sustancial para asegurar el éxito de un producto que dependa de un artefacto adicional para funcionar, como en el caso de una película Blu Ray, o un videojuego.

 

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